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A tragédia fazia parte da vida de Billie Holiday. Não precisa defini-lo.

Alguns anos atrás, o romancista Zadie Smith foi escalado para escrever uma introdução direta para Billie Holiday em Sugar Hill , uma impressionante coleção de fotografias do falecido fotógrafo Jerry Dantzic. Mas quando Smith viu as imagens íntimas de Dantzic - Holiday lavando a louça, brincando com seu afilhado bebê, acariciando seu cachorro - ela optou por escrever um conto da perspectiva da própria Lady Day.

Smith disse ao New Yorker, que publicou a história em 2017 , que foi a foto da cantora com aquele bebê que a fez mudar de rumo. O que adorei nas fotos de Dantzic foi a variedade, Smith disse . As atitudes inesperadas. Vendo um velho amigo de um novo ângulo.

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As fotos que Dantzic tirou apenas dois anos antes da morte de Holiday em 1959 mostram um lado raramente visto da cantora icônica, cujas lutas bem documentadas contra o vício, traumas de infância dolorosos e abusos por homens sempre foram o foco dos esforços para contar sua história. Esse infeliz padrão continua com o drama biográfico de Lee Daniels, The United States vs. Billie Holiday, que chegou sexta-feira no Hulu.

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A cinebiografia se concentra no assédio contínuo de Holiday por Harry Anslinger (Garrett Hedlund), chefe do Departamento Federal de Narcóticos que lançou uma investigação contra o uso de heroína do cantor. O roteiro, escrito pelo dramaturgo vencedor do Prêmio Pulitzer Suzan-Lori Parks e adaptado de um livro de Johann Hari , argumenta que a busca de Anslinger por Holiday tinha um objetivo não relacionado ao uso de drogas: o governo dos EUA queria que Holiday parasse de cantar a assombrosa balada anti-linchamento Strange Fruit.

Enquanto as críticas ao filme elogiam o desempenho fascinante de Andra Day como cantora de jazz, os críticos criticam a apresentação de Daniels, uma história vagamente narrativa que segue Holiday antes e depois de sua prisão por posse de drogas em 1947, enquanto relembrando anos de abuso e prostituição que roubou a cantora de sua infância. Daniels focaliza Jimmy Fletcher (Trevante Rhodes), um agente secreto Black que Anslinger contratou para rastrear e monitorar Holiday. Na narrativa de Daniels, Fletcher se apaixona pela cantora.

O caso imaginário deles, que continua enquanto Fletcher deveria estar informando a agência sobre o paradeiro do cantor, oferece a pouca ternura proporcionada a Holiday ao longo do filme. O filme dá mais ênfase aos relacionamentos de Holiday com homens que a espancavam e tentavam controlá-la: seu primeiro marido, James Monroe; seu amante Joe Guy; seu marido no momento de sua morte, Louis McKay. Seu uso de drogas está envolvido nesses relacionamentos abusivos, e ambos são retratados em detalhes horripilantes. O fato de ela ser alvejada pelo departamento de narcóticos é mais uma forma de abuso que ela foi forçada a suportar.

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Como lamenta a crítica de cinema do Washington Post Ann Hornaday em uma crítica de duas estrelas, o filme perde uma oportunidade gritante de destacar a longa amizade de Holiday com Lester Prez Young. Em vez disso, Young (Tyler James Williams) é agrupada em um grupo de amigos na órbita de Holiday de forma tão periférica que um espectador não iniciado pode nem saber de quem Holiday está falando quando diz a Fletcher que a família de Prez não a deixará cantar em seu funeral.

O segmento mais forte do filme pode ser o manuseio de Strange Fruit - que Day oferece em uma performance cativante que quase não é ofuscada pela sequência de sonho errática que o precede. Mas The United States vs. Billie Holiday não é o único esforço biográfico para sugerir que o governo a escolheu para o que se tornou um hino dos direitos civis.

No documentário Billie de 2019, o falecido baixista Charles Mingus disse à entrevistadora Linda Kuehl que Holiday estava lutando contra a desigualdade antes de Martin Luther King. A cantora estava expondo discriminação cada vez que cantava Strange Fruit, ele diz, e suas apresentações costumavam levar a tumultos.

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A introdução de Smith às 144 páginas de Billie Holiday em Sugar Hill - que contém imagens que não foram publicadas até que o filho do fotógrafo, Grayson Dantzic, fez a curadoria do livro de seu pai - não ignora a violência que assolou a vida do cantor ou os vícios que no final das contas a matou. Mas também não permite que o trauma de Holiday a defina.

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No final, as pessoas não querem ouvir sobre cachorros e bebês e sentir o seu caminho para uma frase, ou comer seu coração - as pessoas querem ouvir sobre você conforme você aparece nessas canções, Smith escreve como Billie refletindo sobre Billie. Ela continua:

Eles nunca querem saber sobre a surpresa que você sente em si mesmo, a sensação de ser dirigido por Deus, quando algo na modulação de sua garganta pula, como uma criança tentando pegar um balão subindo, exceto que a maioria das crianças perde enquanto você o pega - sim, você pega quase sem esperar - pousando em uma nota incidental, uma adição perfeita, que você nunca colocou naquela frase antes, e nunca ouviu ninguém fazer, e ainda assim você pode ouvir de uma vez que é a perfeição. Perfeição!

Smith intitulou a história de Crazy He Calls Me, depois do padrão de jazz Holiday cantou de forma tão memorável. Em declarações ao New Yorker após a publicação, o romancista lembrou-se de canalizar Holiday durante os dias do autor como cantor de jazz amador. Você pode replicar a frase, disse Smith, mas não pode chegar nem perto daquela tensão entre o prazer e a dor que ela sentia.