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O show ‘Woke’ de Keith Knight parece na hora certa. Mas ele vem desenhando sobre a brutalidade policial há décadas.

Keef Knight está inocentemente colocando panfletos nas ruas de São Francisco quando a polícia de repente o cerca, saca suas armas e o ataca, prendendo-o na calçada. Seus olhos registram choque e confusão. Então, ele se dá conta: ele está sofrendo um perfil racial.

Keef, o jovem cartunista descontraído, sai ileso fisicamente. Mas sua mente é sacudida em um despertar às vezes surreal que afeta todos os aspectos de sua vida indie - um questionamento de propósito que sangra nos painéis de sua arte cada vez mais política.

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Essa intensa cena inicial acende o arco central do programa Woke do Hulu, que faz sua estreia na quarta-feira, quando todos os oito episódios são lançados. A comédia irreverente de meia hora dramatiza e satiriza questões de raça e racismo que surgem quer Keef esteja desenhando, namorando ou apenas tentando manter as coisas leves. Mesmo durante momentos de animação e teatro de fantoches, as aventuras do personagem são baseadas na verdade: Woke é uma história semiautobiográfica baseada nos quadrinhos populares do co-criador do programa, Keith Knight, incluindo The K Chronicles e Vida de cavaleiro tiras que apresentam sua personagem de desenho animado e alter ego narrativo, Keef.

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Knight, o cartunista e artista multimídia da Carolina do Norte de 54 anos, trabalhou no programa por quatro anos - e criou quadrinhos sobre a brutalidade policial por mais de duas décadas - para chegar a um lugar onde seu humor e mensagens podem ressoar como na hora certa para a conversa nacional atual. Até mesmo o evento que desencadeia o transtorno de estresse pós-traumático de Keef é inspirado pelo que Keith Knight experimentou há cerca de 20 anos.

Knight estava distribuindo folhetos fora do Golden Gate Park quando foi parado pelos policiais, que lhe disseram que ele correspondia à descrição de um suspeito de roubo. Qual foi a descrição? Um homem negro de 1,80 m, diz Knight. Foi isso. Logo os carros da polícia estavam vindo de várias direções.

Mesmo quando meu perfil foi criado, eu estava mais no modo cartunista, observando tudo - os carros passando e as pessoas olhando para mim e tentando chamar sua atenção, Knight disse no mês passado por telefone.

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Depois que a polícia escolheu meu número, foi chocante, disse Knight, na época um cartunista em ascensão de São Francisco e membro da banda de hip-hop Profetas marginais , sobre seu senso de descrença. Você quase quer dizer: ‘Você não sabe quem eu sou?'

Em Woke, o colega de quarto de Keef's White, Gunther (interpretado por Blake Anderson do Workaholics), empurra e grita com a polícia para defender seu amigo. Mesmo naquele momento, Keef não está pensando: ‘Oh, isso é uma coisa racialmente motivada’. Ele ainda está pensando: ‘Cara, eles pegaram o cara errado’, diz Lamorne Morris (New Girl), que estrela como Keef.

É quando ele vê como eles tratam [calmamente] Gunther, o verdadeiro traficante de drogas, que ele começa a dizer: 'Isso é diferente - agora eu entendo', continua Morris, observando que ele foi racialmente discriminado pela polícia inúmeras vezes em sua cidade natal Chicago, incluindo uma vez quando ele foi jogado contra o carro porque a polícia não acreditou que ele fosse o dono.

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Na vida real, o colega de quarto de Knight's White estava no ônibus quando avistou o aglomerado de carros de polícia. Ele pensou: ‘O SFPD está incomodando outro homem negro’. À medida que se aproximava, ele pensava: ‘Puta merda ---, isso é minha Homem negro. 'Ele simplesmente pulou do ônibus e ficou na cara deles, diz Knight, que se lembra de ter pensado: Como ele está se safando com isso?

Woke logo interpreta a cena para rir, enquanto Gunther se gaba de como os dois colegas de quarto mostraram à polícia o que é o quê (não posso acreditar que eles nos fizeram assim). Mas no programa, como na vida real, um cartunista negro inicia uma jornada de conscientização que desafia o que ele escolherá criar.

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No início, a arte estava sem mensagem social. Knight, que nasceu ao norte de Boston, em Malden, desenhou suas versões de desenhos animados no estilo da revista Mad quando era jovem. Ele também vestiu uma luva de lantejoulas e trabalhou como um adolescente imitador de Michael Jackson, uma experiência que ele está se adaptando em uma história em quadrinhos. E durante as férias de verão do estado de Salem - onde ele tinha uma história em quadrinhos - ele trabalhou como caricaturista para alugar no Faneuil Hall Marketplace de Boston.

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Quando um amigo artista disse que Knight deveria dar uma olhada na cena em São Francisco, o cartunista rumou para o oeste após a formatura, logo após o terremoto Loma Prieta de 1989 na Bay Area. Havia muitas vagas e aluguel baixo, diz Knight, e você poderia começar uma carreira nos quadrinhos.

Knight começou a ser notado depois que publicou uma resenha de um show do Beastie Boys / Cypress Hill. Ele abraçou a comunidade de quadrinhos indie da cidade e se inspirou para documentar aspectos de sua vida no The K Chronicles, incluindo temas como sexo, drogas e música.

Eu faria um cartoon sobre raça ou racismo, e depois três sobre outras coisas, diz Knight. Mas o cartunista começou a inverter essa proporção, especialmente depois de ser traçado. Foi único e eu não estava vendo isso em lugar nenhum, diz ele. Isso me levou até onde estou.

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Ainda assim, Knight não queria ser rotulado como desenhando exclusivamente sobre temas Negros. Eu só seria contratado em fevereiro, durante o Mês da História Negra, lembra ele. Então, eu faria o show no prazo, faria a fatura, descontaria o cheque e diria: ‘Obrigado por me contratar. Eu também trabalho nos outros 11 meses do ano. '

Knight se divertia criativamente na Bay Area daquela época. Ele ganhou público e se apresentou com sua banda de hip-hop, uma vez que até apareceu em um show de banda nua no Fillmore. E depois de seu incidente policial, sua arte pública ficou mais provocante.

Uma inspiração foi colocar cartazes pela cidade que dizia Black People for Rent, junto com um número de telefone - um experimento descrito em Woke como um momento revelador para Keef. Nunca quis dizer que não era uma coisa real, diz Knight. Houve pessoas que entenderam [como comentário satírico]. Algumas pessoas não entenderam - houve pessoas que eram racistas que ligaram. Até o San Francisco Chronicle ligou.

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Mas o mais importante é que havia negros pedindo trabalho, diz Knight, que viu como sua arte pode desafiar os estereótipos. Ele percebeu seu trabalho: isso é mais do que uma história em quadrinhos.

Knight diz que ri sempre as pessoas observam que o momento do lançamento de Woke é incrível. São os brancos dizendo isso, diz o criador. Os negros dizem: ‘Por que você demorou tanto?’

O racismo, diz ele, é perene.

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Knight começou a desenhar comentários políticos abertos em seu longa-metragem (Pensar duas décadas atrás, e em 2008 lançou sua tira diária, The Knight Life, que ele diz que acabou provando para Hollywood que ele poderia manter a escrita de longo prazo de personagens dentro de uma comédia. Seu argumento de venda para Woke recebeu luz verde em 2016.

Eu não vejo o show como algo superprofundo, Knight diz sobre Woke, que também é estrelado por Sasheer Zamata, T. Murph e Rose McIver, e apresenta vozes como JB Smoove (como a caneta falante de Keef) e Cedric the Entertainer. É a jornada de uma pessoa, e não teríamos chamado de 'Acordado' se não estivéssemos zombando da ideia, porque há muitas pessoas que reviram os olhos com o termo.

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‘Woke’ é um daqueles termos carregados que é como: ‘Oh, eu sei o que isso significa’, diz o co-criador do programa, Marshall Todd (Barbearia). Mas pergunte a 100 pessoas e isso significa 100 coisas diferentes. Em vez disso, diz Todd, a jornada 'acordada' de Keef é única para ele, à medida que o cartunista do programa fica desconfortável com a ideia de distribuir uma história em quadrinhos boba e milquetoast, quando ele poderia estar criando uma arte que reflete autenticamente sua experiência como homem negro na América.

Uma honra que Knight considera mais significativa é o Prêmio NAACP History Maker por seus desenhos animados de brutalidade policial - incluídos em apresentações de slides de um só homem como Eles Atiram em Pessoas Negras, Não Eles? - que usam o humor para iniciar o diálogo sobre o racismo. Em uma tira do K Chronicles sobre força violenta, um oficial branco diz a um personagem negro que ele poderia evitar tais situações se você apenas relaxasse !! O cartunista diz que Woke tem uma abordagem semelhante, combinando o sério e o absurdo.

Knight se sente afortunado por ter um novo show durante essa avaliação cultural, mas ele também percebe o peso dessa responsabilidade. No momento, os criadores do Black estão tendo um momento - as portas estão abertas novamente e as pessoas [de cor] estão entrando agora, diz ele. Mas serão necessários dois fracassos dos criadores do Black para que a porta se feche novamente. Queríamos apenas ter certeza de que não éramos um desses fracassos.

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Ele quer que os espectadores entendam, também, que Woke não tem o objetivo de mudar o jogo em grande escala social.

Estou mergulhando seu dedo do pé na água, diz Knight de sua casa em Carrboro perto de Chapel Hill, onde mora com sua esposa, a ilustradora alemã Kerstin Konietzka-Knight, e seus dois filhos. Dependendo do quanto isso significa para você, dê um mergulho mais profundo em todas essas coisas de que estamos falando, histórica e sistemicamente. O artista se refere a ir além da história no nível da cultura pop como cavar as caixas, como alguém faria em uma loja de discos de vinil.

Fizemos isso, ele diz sobre o show, porque queríamos fazer as pessoas rirem primeiro, fazer as pessoas pensarem e apenas fazer as pessoas quererem fazer algo.

Knight aparecerá no Expo Small Press virtual às 3 da tarde. Sábado para uma sessão intitulada, Vermelho, Branco, Preto e Azul: Destacando o Analfabetismo Racial da América.