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Ele sonhava em criar seu próprio universo de super-heróis africanos. Agora finalmente está valendo a pena.

Roye Okupe sonhava em criar um universo de super-heróis africanos.

Ele descobriu super-heróis nos desenhos animados de Transformers e X-Men enquanto crescia em Lagos, Nigéria. Ele chegou aos Estados Unidos em 2002 com 17 anos, no mesmo ano em que o primeiro filme do Homem-Aranha de Sam Raimi quebrou recordes de bilheteria e fez dos super-heróis um esteio nos cinemas.

Quando se formou em ciência da computação na George Washington University (enquanto estudava animação no Art Institute of Washington), Okupe estava procurando um trailer animado de oito minutos para um super-herói africano. Anos antes de Black Panther faturar US $ 1 bilhão nas bilheterias, Okupe recebeu pouco interesse do mundo da TV. Um produtor disse a ele que suas idéias poderiam funcionar se ele mudasse a raça de seus heróis.

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Mas Okupe nunca perdeu a confiança em seu sonho e, em 2015, decidiu apresentar seus heróis ao mundo publicando histórias em quadrinhos por conta própria.

Agora, em 2021, o sonho de Okupe se tornará popular.

A Dark Horse Comics, com sede em Oregon, a lendária casa de Hellboy, Sin City e The Umbrella Academy, está adquirindo os direitos para republicar os quadrinhos da empresa de Okupe, YouNeek Studios, e publicar novos contos no futuro. O acordo torna Okupe uma das estrelas em ascensão da indústria de quadrinhos que se esforçou para se diversificar na última década - e abre um novo mundo de possibilidades potenciais de Hollywood.

Para Okupe, que tem 35 anos e mora em Millersville, Maryland, o negócio é o culminar de um plano que começou com um salto de fé. Ele largou um emprego confiável como desenvolvedor da Web e sacou seu 401 (k) para sobreviver.

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Ele construiu constantemente uma base de fãs dedicada para financiar seus quadrinhos por meio do Kickstarter. Ele também os vendeu online e por meio de convenções. Agora, os mundos que ele criou farão parte de um titã da indústria de quadrinhos que existe há 35 anos.

Acho que o impacto imediato com o legado da Dark Horse é que você terá muito mais pessoas prestando atenção no YouNeek Studios, disse Okupe. Também iluminará o continente africano e o que ele tem a oferecer no que diz respeito à indústria do entretenimento, especificamente em quadrinhos.

Ele veio da Nigéria para D.C. e criou seu próprio universo africano de quadrinhos

Okupe escreveu todos os livros do YouNeek YouNiverse, como ele o chama, mas espera que este novo acordo destaque os muitos artistas africanos com os quais colaborou. Malika: Warrior Queen, sobre um super-herói do século 15, foi ilustrado por Chima Kalu e Sunkanmi Akinboye e colorido por Raphael Kazeem, Etubi Onucheyo e Toyin Ajetunmobi. Iyanu: Child of Wonder, sobre um órfão adolescente superpoderoso, é ilustrado por Godwin Akpan e o Afrofuturístico E.X.O. foi ilustrado por Akinboye e colorido por Kazeem, Ajetunmobi, Onucheyo e Tarella Pablo. A Dark Horse lançará esses títulos em 7 de setembro, 21 de setembro e 19 de outubro, respectivamente.

Okupe e o editor-chefe da Dark Horse, Dave Marshall, se cruzaram pela primeira vez na New York Comic-Con em 2019. Marshall admirou a compreensão de Okupe sobre o mercado e seu sucesso em criar seu universo por meio de histórias em quadrinhos que tinham histórias completas, em vez de dividi-las em edições mensais como Dark Horse, DC Comics e Marvel Comics normalmente fazem.

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Fiquei impressionado com o que Roye realizou ao construir o YouNeek do zero, disse Marshall.

Okupe o mandou para casa da convenção com uma pilha de histórias em quadrinhos para ler. Arte empolgante, histórias envolventes - apenas bons quadrinhos, Marshall acrescentou.

O atual rei dos super-heróis negros, o Pantera Negra, residiu na Marvel Comics por mais de meio século, e a DC Comics teve um universo inteiro dedicado a super-heróis de cor desde o início dos anos 90 - Milestone Comics, que deve retornar no mês que vem, após um hiato de mais de duas décadas.

Mas a nova onda de heróis originais de YouNeek, atraídos por uma rede de talentos africanos, fez com que uma indústria faminta por diversidade tomasse conhecimento. O CEO da Dark Horse, Mike Richardson, vê a fusão como uma chance de contar o tipo de história que ainda não foi contada nos quadrinhos convencionais.

O YouNeek Studios é diferente de tudo nos quadrinhos americanos hoje, disse Richardson. Espero ver a aquisição da YouNeek provar aos quadrinhos que há absolutamente um mercado para essas histórias, contadas por equipes criativas que têm o conhecimento para contá-las da maneira certa, e vejo mais editoras pegando livros como esses no futuro.

O mais importante para Okupe ao finalizar seu negócio foi manter os direitos de suas obras. Então ele agora pode negociar seu próprio promoções para adaptações em televisão, filmes, animação ou streaming.

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Okupe está bem ciente de que seus quadrinhos agora residem com uma editora que tem anos de sucesso com adaptações live-action, de vários filmes Hellboy a The Umbrella Academy, uma das principais séries de streaming da Netflix, que foi recentemente renovada para uma terceira temporada.

Várias viagens a Los Angeles para conversar com produtores deixaram Okupe confiante de que seus quadrinhos têm potencial para Hollywood, mas ele não está interessado apenas em fazer uma venda. Okupe é um estudante do gênero de filmes de super-heróis, especialmente o currículo de Kevin Feige e seu sucesso de uma década supervisionando de perto o Universo Cinematográfico da Marvel - e gostaria de estar tão envolvido se Hollywood trouxesse seu próprio universo para a tela.

Essas são as coisas que eu tive que [planejar] cuidadosamente enquanto fiz essa transição, disse Okupe. Eu estaria mentindo se dissesse que [Hollywood] não é algo que eu penso.

A aquisição da Dark Horse tem a aparência de outros negócios recentes para ajudar a diversificar a mídia na esteira do levante racial de 2020. Mas as negociações de Okupe começaram em 2019 - antes de estar na moda, disse ele. Eu seria negligente se não lhes desse crédito por darem esse passo em 2019, quando eles não estavam sob a enorme pressão que algumas outras marcas estão sofrendo agora.

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Enquanto Okupe e YouNeek Studios se acomodam em sua nova casa, ele diz que estar em uma editora que acredita no material e no porquê do material será a chave para uma transição perfeita para ele e seus heróis.

Para mim, este é um negócio sem precedentes. Eu não poderia ter pedido um parceiro melhor, disse Okupe. Estou muito animado para ver o que está por vir.